Men han fikk det ikke lett ettersom den ti år eldre "skipensjonisten" Frode Estil holdt følge helt inn. Rønning var bare tre sekunder foran Estil etter 32 kilometer. Sistnevnte forsøkte en Estil -spesial i den siste lille bakken før mål, men Rønning holdt rutinert unna.

- Det var lettere med Sture Sivertsen og Erling Jevne. De var ikke så raske som Eldar, smilte Estil, tilsynelatende godt fornøyd med andreplassen.

De to holdt følge fra start til mål. I "tosom" majestet fra skistadion, opp til Fuglåsen under Hatten, og deretter tilbake igjen via Oladalen.

- Jeg dro det meste av veien opp til Elsvatn, men der ble snøen tørrere og Frode fikk bedre gli. Jeg måtte henge i skikkelig i for å holde følge, sier Rønning. Nedover mot Hattfjelldal ble snøen våtere igjen. Dermed gikk Rønning forbi og holdt ledelsen helt til mål.

Eldar Rønning gikk cirka 20 minutter raskere i år enn i fjor. Med isete spor gikk det svært fort på de flate partiene og i unnakjøringene inn mot mål.

Dameklassen ble oppskriftsmessig vunnet av Elin Nilsen. Knapt noen vet hvor mange hatter hun etter hvert har hengende hjemme.

- På jobben har vi fleipa med at det snart er hatter nok til hele gjengen, sier Elin som også i år hadde de aller fleste mannfolkene bak seg på resultatlista.